Der Fotograf JJ Gonson spricht mit Elliott Smith und nimmt eine Szene auf

« Ich habe die Welt immer als Foto gesehen », sagt der Fotograf JJ Gonson, ein Freund und ehemaliger Bandmanager des verstorbenen Singer-Songwriters Elliott Smith. « So setzt mein Gehirn die Dinge zusammen. »

Gonson macht Fotos, so lange sie sich erinnern kann – zuerst mit einer Kodak Instamatic und später mit der Minolta-Spiegelreflexkamera, die ihre Großmutter ihr als Bat Mizwa-Geschenk schenkte und die bis heute zu einem ständigen Begleiter in ihrem Leben wurde aufgehört zu arbeiten. Durch die Fotografie knüpfte Gonson eine tiefere Beziehung zu der anderen großen Liebe ihres Lebens, der Musik, und nahm Bilder von Kulturgrößen wie Kurt Cobain, Henry Rollins und vor allem Elliott Smith auf.

Gonson spielte eine Schlüsselrolle in den frühen Jahren von Smiths musikalischer Karriere: Sie leitete eine Zeit lang seine Band Heatmiser und sie spielte ein Band von Smiths Soloaufnahmen für Cavity Search Records, das sie später als Smiths Debütalbum veröffentlichte Römische Kerze.

Ihre Fotografie spielt eine herausragende Rolle in dem 52-seitigen Buch, das die neu erweiterte 25-jährige Jubiläumsausgabe von Elliott Smith begleitet, die auch Smiths handgeschriebene Texte und Essays seiner Freunde und Zeitgenossen enthält. Sie ist eine faszinierende Figur für sich, ohne Mangel an Geschichten über ihre Karriere in der Musikfotografie – die Bands, die sie vor der Kamera gefangen hat, die Freunde, die sie auf dem Weg gemacht hat – und ihre Zeit mit Smith sowie was sie ist bis jetzt.

Hören Sie hier die erweiterte Ausgabe von Elliott Smith.

Unbewachte Momente festhalten

Gonson studierte Fotografie an der Bostoner Schule des Museum of Fine Arts der Tufts University, aber sie hatte nie die Absicht, Musikfotografin zu werden. Sie wartete in der Schlange, um Hüsker Dü Anfang 1986 im Paradise Rock Club zu sehen, als sie ein Gespräch mit Mike Gitter aufnahm, der nach Fotografen für seinen neuen suchte Hardcore-Fanzine xXx.

„Er sagte mir, dass er auch 18 war und er sagte mir, dass er gerade ein Fanzine gegründet hatte. Ich hatte wahrscheinlich keine Ahnung, was ein Fanzine zu diesem Zeitpunkt war “, sagt Gonson. « Wir haben uns beide mehr wie Profis angehört als wir. »

Auf ihrem Höhepunkt machte Gonson vier oder fünf Nächte in der Woche Fotos für xXx und drehte manchmal bis zu drei verschiedene Bands pro Nacht. Viele dieser Bands haben es nie aus dem Untergrund geschafft, aber die, die riesig wurden, und Gonsons Fotos haben sie eingefangen, als sie jung, hungrig und bereit waren, die Welt zu erobern: ohne Hemd und schweißgebadet Henry Rollins Jane’s Addiction’s Perry Farrell in einem Cowboyhut überragt die Menge bei einer der letzten Aufführungen von Black Flag und übergroße Lederjacke das lässt ihn eher wie eine Ranchhand aussehen als wie einen glamourösen Metal-Frontmann, Kurt Cobain auf einem Haufen auf dem Kit des damaligen Schlagzeugers Chad Channing.

Aber andere Aufnahmen zeigen die Art von aufschlussreichen und unbewachten Momenten, die im Allgemeinen nicht mit Punks verbunden sind. Ein Foto-Op für die Descendents endete abrupt, als Schlagzeuger Bill Stevenson ging, nachdem er für ein einzelnes Bild posiert hatte. Gonsons zweiter Schuss, der gemacht wurde, als Stevenson wegging, fängt seinen ein die Verärgerung der Bandkollegen. Im ein anderes Bild Joe Cole, Rollins bester Freund und Leibwächter, schützt den Sänger vor einem wütenden Fan.

In einigen von Gonsons Bildern von Cobain sieht er weniger wie der « Sprecher einer Generation » aus, sondern eher wie ein junger Bohemian: Er ist es einen Karton Strawberry Quik auf dem Boden trinken von ihrer Wohnung in einer Einstellung und hält ein Kruzifix und eine Kamera auf dem Beifahrersitz eines Lieferwagens in einem anderen. Er sieht aus wie ein Kind, das im Moment lebt, nicht wie ein Rockstar, der für eine Rolling Stone-Titelgeschichte posiert. Gonsons Fotos von Smith, die einige Jahre später aufgenommen wurden, fühlen sich ähnlich intim an.

« Sie waren meine Freunde », sagt Gonson. « Die Leute sind nicht mehr so ​​überrascht von einem Bild wie früher, weil jetzt alle ihre Kameras die ganze Zeit auf dich richten. Aber ich hatte wirklich die ganze Zeit eine Kamera in der Hand […] sie haben es nicht einmal mehr bemerkt. « 

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Eine zufällige Begegnung

Als sie 1990 ihren Abschluss machte, war Gonson bereit, die Musikfotografie hinter sich zu lassen. Sie zog quer durch das Land nach Portland in der Hoffnung, eine Karriere als Fotolehrerin zu beginnen.

« Ich habe mich irgendwie vom Musikgeschäft getrennt und gesagt: » Ich werde das nicht mehr tun. Ich werde mein Leben zusammenbringen […] Ich werde Lehrerin “, sagt sie. « Und dann stellte ich fest, dass es keine Jobs gab. »

Gonson arbeitete in einer Bäckerei im Pearl District, als ein Mitarbeiter sie den Mitgliedern einer lokalen Indie-Rock-Band namens Heatmiser vorstellte. Obwohl Gonson von der Band beeindruckt war – insbesondere von der Arbeit eines ihrer führenden Songwriter, Elliott Smith -, sah sie sich nicht als etwas anderes als ein Fan.

Aber eine schicksalhafte Begegnung im Sommer 1992 würde Gonson zurück in die Musikindustrie schicken. Sie war spontan nach Europa gegangen, von Stadt zu Stadt gewandert und hatte Bilder von allem gemacht, was sie sah. Gonson war am 30. August in London, als sie sie traf Nirwanaund die Band lud sie ein, sich ihnen für ihren Auftritt beim Reading Festival anzuschließen.

« Wer könnte dich besser zurückziehen als Nirvana? » Sagt Gonson. „Ich stieg im Grunde genommen in ein Auto und ging mit ihnen nach Reading. Und während ich dort war, war einer der Leute, denen ich hinter der Bühne begegnete, Mike Gitter, der Typ, mit dem ich seit Jahren zusammen war und der Fotos für sein Fanzine machte. Er meinte: « Wo bist du gewesen? » Und ich sagte: « Ich mache das nicht mehr. » Er sagte: « Bist du verrückt? »

Nach ihrer Rückkehr nach Portland verband sich Gonson wieder mit Heatmiser, leitete die Band und machte für sie Werbe- und Tourfotos, bis sie sich 1996 trennten.

In der ersten Person über andere Menschen schreiben

Smith zog 1993 zu Gonson und nahm die Songs, die in diesem Jahr zu Roman Candle wurden, im Keller ihres Hauses auf. Einige Monate nach der Veröffentlichung des Albums schloss sich Smith mit Slim Moon zusammen, dessen Label Kill Rock Stars das selbstbetitelte Follow-up des Songwriters (sowie Smiths drittes Album, Entweder oder).

„Ich denke, es war nur ein völlig anderer Prozess [Elliott Smith] », Sagt Gonson. « Ich denke, er ging mit mehr Selbstvertrauen darauf ein, mit der Absicht, es der Welt zugänglich zu machen, während die gesamte Roman Candle Lieder waren, die er leise in seinem Schlafzimmer spielte. »

Roman Candle war Smiths erste Solo-Veröffentlichung, aber Elliott Smith war seine erste Sammlung von Songs, die er mit der Einstellung aufgenommen hat, ein richtiges Album zu machen. Elliott Smith klingt etwas raffinierter als sein Vorgänger, aber fast genauso sparsam, da nur einige seiner Songs mehr als Smiths Gesang und Gitarre enthalten. Wie bei Roman Candle wählte Smith selbst das Cover für Elliott Smith aus Gonsons Sammlung. Er wurde von einem Foto angezogen, das Gonson während ihrer Europareisen von einer Skulptur vor einem Kunstmuseum in Prag aufgenommen hatte und die zwei in der Luft schwebende Figuren zeigte, als wären sie aus dem Gebäude gefallen (oder gesprungen). « Er mochte es wirklich, wie ich die Welt durch eine Kamera sah », erklärt Gonson.

Nach Smiths eigenen Angaben war Elliott Smith die dunkelste der fünf Platten, die er in seinem Leben veröffentlicht hat: Drogenabhängigkeit und Missbrauch durch Eltern sind wiederkehrende Themen auf dem Album, direkt von den ersten beiden Songs „Needle in the Hay“ und „Christian Brothers“ . ” Aber er drängte sich gegen die Vorstellung zurück, dass alle seine Lieder autobiografisch oder konfessionell seien – etwas, das Gonson ebenfalls widerlegt. « Ich denke, er hat wahrscheinlich in der ersten Person über andere Menschen geschrieben », sagt sie, « aber das bedeutet nicht unbedingt immer, dass er das erlebt hat. »

Gonson nimmt sich einen Moment Zeit, um über „Clementine“ nachzudenken, vielleicht ihren Favoriten von Smiths Lieder. Sie singt die Eröffnungszeilen: « Sie wecken dich, um die Bar zu schließen. / Die Straße ist nass, das merkt man am Geräusch der Autos. »

« Hörst du es als » Ich wache auf, um die Bar zu schließen? « , Fragt sie. « Aber er sagt nie, dass er es ist. »

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Eine neue Generation inspirieren

« Wissen die Kinder, wer Elliott Smith ist? » Fragt Gonson. Man kann mit Sicherheit sagen, dass sie es tun. Seit der Veröffentlichung seines selbstbetitelten Albums ist Smiths künstlerisches Erbe nur so weit gewachsen, dass er glaubwürdig als einer der besten Songwriter der letzten 25 Jahre bezeichnet werden kann. Einige der beeindruckendsten Indie-Musiker des letzten Jahrzehnts – Phoebe Bridgers, Julien Baker und Waxahatchees Katie Crutchfield – haben Smith als Einfluss zitiert. Vor wenigen Monaten veröffentlichte Bridgers ihr zweites Album Punisher und würdigte Smith auf seinem Titeltrack (« Hier weiß jeder, dass du der Weg zu meinem Herzen bist »).

Gonson zog nach Los Angeles und gab Ende der 90er Jahre die Leitung von Bands auf, bevor sie Anfang der 2000er Jahre in den Großraum Boston zurückkehrte. In den letzten anderthalb Jahrzehnten war sie in der Lebensmittelindustrie tätig und eröffnete 2014 die Veranstaltungshalle ONCE Somerville. Die COVID-19-Pandemie hat ONCE gezwungen, ihre Türen vorerst zu schließen, aber Gonson hat seitdem eine „virtueller Veranstaltungsort”Um lokale Musiker zu unterstützen.

Es ist lange her, dass Gonson das letzte Mal ein Foto von ihrer Minolta gemacht hat, und noch länger, seit Smith ein Teil ihres Lebens war. Aber jetzt, angesichts des 25-jährigen Jubiläums von Elliott Smith, freut sich Gonson, an der Wiederentdeckung des Albums teilzunehmen und ihre Erinnerungen an den Mann, der es gemacht hat, und seine Musik zu teilen.

« Manchmal bin ich als Fotograf sehr unsicher, weil ich weiß, dass der Grund, warum Sie sich diese Bilder ansehen, darin besteht, dass sie von Elliott Smith stammen », sagt sie. « Aber ich möchte, dass dieses Buch vor so vielen Menschen wie möglich veröffentlicht wird. »

Elliott Smith: Expanded 25th Anniversary Edition ist ab sofort in den USA und Kanada in Japan erhältlich und kann hier vorbestellt werden.

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